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Influenza - Ragazza febbricitante che si soffia il naso
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Definizione

L'influenza è una malattia virale altamente contagiosa che colpisce l'apparato respiratorio ed è causata dai virus dell'influenza di tipo A, B e C.

Compare di solito durante i mesi invernali ed è caratterizzata da improvvise epidemie in diverse aree geografiche, che durano da 6 a 8 settimane.

La malattia colpisce ogni anno una grossa percentuale della popolazione. La sua vitalità deriva dal fatto che il virus può mutare velocemente, producendo spesso nuovi ceppi, nei confronti dei quali l'uomo non è immune.

L'influenza può essere considerata un'infezione respiratoria acuta (IRA) anche se si differenzia dal raffreddore comune per il suo esordio improvviso e per l'interessamento di tutto l'organismo.

 

Sintomi

Il paziente colpito dall'influenza all'inizio lamenta:

- dolori a gambe, braccia e schiena;

- cefalea;

- brividi;

- febbre (anche alta);

- affaticamento;

Inoltre, possono comparire sintomi acuti a carico dell'apparato respiratorio, come tosse secca. La sintomatologia respiratoria acuta dura da 5 a 7 giorni, ma tosse e debolezza possono persistere per 2 settimane.

 

Cause

La trasmissione virale avviene attraverso piccole gocce d'acqua o particelle nebulizzate (Flugge) che vengono diffuse con la tosse e gli starnuti.

La malattia ha un periodo di incubazione che varia tra le 18 e le 72 ore. Durante questo periodo la persona contagiata, anche in assenza di sintomi, può diffondere il virus ad altri soggetti e mantiene questa capacità per alcuni giorni dopo l'esordio dei sintomi.

Una volta penetrato nell'organismo, il virus attacca le cellule di rivestimento delle vie aeree superiori e inferiori. Entro poche ore dal contagio, inizia la moltiplicazione del virus (replicazione) cui segue la liberazione di nuove particelle virali che contaminano progressivamente tutto l'apparato respiratorio.

Le cellule superficiali infettate dell'apparato respiratorio muoiono e il sistema immunitario rilascia sostanze che determinano la comparsa dei sintomi generali.

 

I virus dell’influenza

I virus influenzali appartengono alla famiglia degli Orthomyxovirus e sono di tre tipi: A, B e C.

Il virus di tipo A

E' il più frequente. Causa le epidemie e le pandemie più gravi. Può contagiare, oltre agli uomini, anche alcuni animali come maiali, cavalli e molti tipi di uccelli (ad es l'influenza suina è un virus di tipo A/H1N1).

Il virus di tipo B

Contagia prevalentemente l'uomo. Anche le infezioni di tipo B possono raggiungere livelli epidemici, ma provocano malattie in genere meno gravi rispetto a quelle causate dal virus di tipo A.  

Il virus di tipo C

Può causare malattie di lieve entità, oppure non provocare alcun sintomo.

 

Diagnosi

L'influenza viene diagnosticata inizialmente in base alla comparsa rapida dei sintomi e alla presenza di sintomi tipici, quali febbre, cefalea, mal di gola, dolori muscolari, tosse secca e letargia. La diagnosi clinica in genere è favorita dalle informazioni fornite dai centri regionali di sorveglianza che controllano l'estensione della malattia in una determinata area geografica.

 

Decorso

Per quanto riguarda il decorso della malattia, si osserva inizialmente un rapido aumento della temperatura corporea, che può raggiungere valori di 38-41° C, in particolare nei bambini; la febbre può persistere anche per una settimana. A questo si associa la presenza di dolori muscolari, che sono più frequenti a livello delle gambe e della parte inferiore della schiena e particolarmente intensi a livello delle articolazioni.

 

Sintomi respiratori

I sintomi respiratori compaiono entro i primi 2 giorni della malattia e possono divenire preponderanti man mano che gli altri sintomi diffusi a tutto l'organismo scompaiono. Se non ci sono complicazioni, la malattia acuta si risolve generalmente in 5-7 giorni, anche se molti soggetti possono manifestare sintomi di debolezza e astenia per parecchie settimane.

 

Bambini fino a 5 anni

Nei bambini di età inferiore ai 5 anni, i sintomi influenzali si manifestano soprattutto a livello dello stomaco e del torace e possono accompagnarsi a vomito, diarrea e coliche addominali. I bambini possono manifestare convulsioni febbrili se la temperatura corporea si innalza eccessivamente.

 

Evoluzione

L'influenza è un'infezione che guarisce in genere spontaneamente una volta che si è risolta la fase acuta. In alcuni casi, tuttavia, questa malattia può causare gravi complicazioni, in particolare nei bambini, negli anziani e nei soggetti con particolari patologie croniche già presenti prima dell'infezione.

 

Complicazioni

Le principali complicazioni sono quelle determinate da infezioni virali o batteriche a carico delle vie respiratorie superiori e inferiori, quali:

-              bronchite;

-              sinusite;

-              polmonite;

-              peggioramento d’asma cronico.

 

Polmonite

La complicazione più frequente è la polmonite, che colpisce soprattutto gli anziani, i pazienti cardiopatici e gli individui affetti da malattie respiratorie. Può essere provocata dallo stesso virus che ha causato l'influenza (polmonite primaria); in questo caso, colpisce anche individui giovani. Più frequente è la polmonite causata da una sovrainfezione batterica secondaria al contagio con il virus influenzale; questa forma colpisce gli individui anziani e debilitati.

La polmonite postinfluenzale può avere un'origine mista, sia batterica sia virale, con caratteristiche intermedie a quelle delle polmoniti primarie e secondarie.

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