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Aromaterapia: come un aroma attiva il nostro cervello
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L’aromaterapia è una antica disciplina che impiega le componenti aromatiche delle piante a scopo terapeutico. Le prime attestazioni risalgono a civiltà come quella egizia, o quella cinese, che hanno studiato le proprietà delle fragranze delle piante e le hanno utilizzate come medicina complementare per migliaia di anni. Ancora oggi vengono condotte numerose ricerche sull’azione olfattiva degli aromi, per capire quale sia il meccanismo d’azione attraverso cui un profumo può influenzare il nostro cervello.

Come fa un aroma ad attivare il nostro cervello?
Il percorso neuro-olfattivo delle molecole di una fragranza nell'aria è abbastanza semplice. L’aroma viene percepito dai recettori olfattivi, situati nella cavità nasale; da qui, prosegue il percorso attivando specifiche proteine che generano segnali elettrici. Entro pochi istanti, i neuroni sensoriali olfattivi trasmettono gli impulsi al cervello. Il potere d’azione di un odore è rappresentato dalla capacità dell’aroma di attraversare la barriera emato-encefalica, ovvero la rete vascolare del cervello e di interagire con i neuroni del sistema nervoso centrale. Diverse ricerche hanno dimostrato la variazione di alcuni parametri fisiologici, come frequenza cardiaca, pressione arteriosa e dilatazione della pupilla a seguito dell’inalazione di una fragranza. Un recente studio coreano, in particolare, ha cercato di comprendere come un aroma riesca a stimolare i gruppi di neuroni presenti nella corteccia cerebrale e nei lobi fronto-temporali. Per farlo ha utilizzato l’elettroencefalogramma, o EEG, un esame che misura l’attività cerebrale utilizzando gli elettrodi. Il coinvolgimento di queste aree del cervello spiegherebbe infatti sia le possibili modificazioni di parametri fisiologici, sia eventuali risposte neuro-psicologiche di rilassamento o di concentrazione.

Rispondiamo in modo diverso a seconda della fragranza
Il nostro cervello ha una risposta diversa a seconda dell’aroma che percepisce. La lavanda, per esempio, è stata studiata a lungo per le sue funzioni miorilassanti e che favoriscono il sonno. Le sue caratteristiche di stabilizzazione dell’umore e sedative, utilizzate per contrastare l’insonnia, sono state confermate anche tramite EEG. Le analisi condotte sia su soggetti adulti sia su bambini hanno evidenziato, nei momenti successivi all’inalazione dell’aroma, un incremento nella produzione di onde cerebrali beta e un diverso coinvolgimento degli emisferi cerebrali frontali, tratti indicativi di un aumento della sonnolenza. Il rosmarino, invece, riducendo la produzione di onde beta e alfa, ha mostrato ottime proprietà energizzanti e defaticanti. Inoltre, sembra migliorare notevolmente la capacità di memorizzare e le prestazioni intellettive del cervello, anche sotto stress. Vanno infine ricordati due aromi particolarmente attivi per il nostro organismo: menta piperita e limone. La prima possiede un ruolo neuromuscolare e favorisce l’aumento dell’energia fisica e del recupero post-allenamento sportivo. Entrambe invece permettono di mantenere una forte reazione cerebrale anti-sonnolenza.

Uno campo di studio in continuo aggiornamento
Gli studi sull’aromaterapia sono in continuo sviluppo: i risultati delle prossime ricerche faranno chiarezza sulle quantità e sulle modalità di somministrazione ottimali per sfruttare al meglio i benefici che può offrire.

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