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Tutti i benefici del cioccolato
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Ottenuto dalla lavorazione dei frutti della pianta del cacao, il cioccolato era conosciuto già dalle civiltà precolombiane che popolavano il moderno Messico. Alimento prezioso, veniva consumato dagli Aztechi sotto forma di bevanda aromatica, capace di dare forza e combattere la stanchezza. Le popolazioni Maya ritenevano la pianta del cacao un regalo prezioso sottratto agli dei: un bene importante anche da un punto di vista economico, dato che i suoi semi erano utilizzati come moneta di scambio.

Il cioccolato, una fonte di antiossidanti, ma non solo
Dal punto di vista nutrizionale, i prodotti di cacao e cioccolato sono disciplinati dalla direttiva 2000/36/CE. In base a quest’ultima, il cioccolato, ottenuto dalla combinazione di prodotti del cacao e zuccheri, deve contenere non meno del 35% di sostanze ricavate dal cacao, di cui almeno il 18% di burro di cacao e il 14% di cacao secco sgrassato. L’uso di grassi vegetali diversi dal burro di cacao non può superare il 5% del prodotto finito e deve essere indicato sull’etichetta. Il cacao è particolarmente ricco di polifenoli (presenti in quantità maggiore rispetto a quelli contenuti in vino o tè) che possiedono diverse proprietà: il Theobroma Cacao contribuisce infatti a esercitare un’azione tonica e di sostegno metabolico nonché una funzione antiossidante, contribuendo a proteggere le cellule dall’azione dei radicali liberi. Questo fa del cioccolato fondente, di cui è ingrediente base, una significativa fonte di antiossidanti, con effetti benefici sulla salute cardiovascolare. Il suo contenuto in teobromina e caffeina contribuisce inoltre all’azione psicostimolante ed energizzante del cioccolato. Contiene anche fibre ed è ricco di potassio, fosforo, ferro, zinco e magnesio, che ne potenziano i benefici sulla salute. È inoltre una fonte di sostanze che favoriscono l’umore e la sensazione di benessere, come la serotonina.

Il cioccolato fondente: ottimo per il palato, il cuore e la mente
Il cacao può essere considerato una vera e propria medicina: diversi studi di popolazione effettuati sugli indiani Kuna, un’isola dell’arcipelago di San Blas al largo di Panama, la cui alimentazione comprende un elevato consumo di bevande a base di cacao, hanno evidenziato le loro ottime condizioni di salute e, in particolare, i loro valori pressori ottimali.
Ulteriori studi hanno poi confermato i benefici del cioccolato fondente sulla salute, il cui consumo:

  • migliora la salute dei vasi sanguigni e del cuore;
  • contribuisce a ridurre la pressione arteriosa sistolica, cioè la cosiddetta “massima”;
  • riduce i fenomeni di aggregazione piastrinica, che possono predisporre alla formazione di trombi, rendendo il sangue più fluido;
  • si associa a un’azione antinfiammatoria a livello intestinale;
  • svolge un’azione antistress;
  • migliora l’umore e le capacità cognitive: in alcuni studi recenti, è emersa l’azione neuroprotettiva dei flavonoidi del cacao, potenzialmente in grado di ridurre il declino cognitivo nell’invecchiamento e in alcune malattie neurologiche. Di particolare beneficio sarebbe il cioccolato fondente, ricco di flavonoidi antiossidanti, che agirebbero migliorando la circolazione cerebrale e promuovendo l’espressione del BDNF (brain-derived neurotrophic factor), il fattore neurotrofico cerebrale che ha un ruolo critico nella neurogenesi (il processo di formazione di nuove cellule nervose), la crescita di sinapsi e la sopravvivenza neuronale;
  • influisce positivamente sulla resistenza all’insulina e sulla pressione arteriosa nelle persone in sovrappeso.

In poche parole, non è necessario privarsi di una buona tazza di cioccolata fumante per il timore che faccia ingrassare!

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